Especial. UNA LAP TOP POR NIÑO

La OLPC está cada vez más cerca

Recientes eventos están haciendo realidad la computadora para enseñanza en países pobres. Mientras más temprano es el contacto con ellas, más correcta será su utilización

Por Tomás Unger

El 27 de marzo del presente año describimos en esta página la computadora de 100 dólares y los avances del proyecto OLPC (Una Laptop por Niño) de Nicolás Negroponte. El fundador del Media Lab (laboratorio de informática) del MIT nos visitó en junio y tuve ocasión de hablar con él. Negroponte aún no había llegado a un acuerdo con Intel, pero ya había iniciado las gestiones para la producción de la computadora escolar. En el tiempo transcurrido ha habido importantes avances.

DOBLE POR NAVIDAD
Poco después de su visita a Lima, Negroponte llegó a un acuerdo con Intel* y hoy en día son 11 las empresas que colaboran con el proyecto OLPC e incluyen a Google, Red Hat e Intel, junto con AMD, el fabricante de chips rival de Intel. Cinco años después de que la idea fuera propuesta, la máquina, llamada XO Laptop, ha entrado en producción, pero no se ha alcanzado la meta de 100 dólares. El precio en este momento es de 176 dólares, a pesar de que este monto no deja utilidad a ninguno de los participantes en su diseño, producción o comercialización.

Para darle un impulso inicial, la OLPC ha lanzado un programa por Navidad: en EE.UU. y Canadá se pondrá en venta la XO Laptop al público en general por US$399, cifra por la que recibirán dos máquinas, una para el comprador y otra que será donada para su distribución en los países en desarrollo. El lema es "regala una y llévate otra". Si las ventas llegan a 100.000 unidades (40 millones de dólares) se podrá distribuir 100.000 laptops gratuitamente en los países en desarrollo.

LA MÁQUINA
En su última versión la XO Laptop reúne tecnologías punta que, si bien no siguen el patrón de las computadoras comerciales, ofrecen una gran gama de posibles aplicaciones. En su última versión (ver recuadro) al no tener disco duro sino una memoria flash (similar a la de las cámaras fotográficas digitales), la máquina es sumamente resistente a golpes. El procesador de baja potencia no necesita ventiladores y, donde no hay un enchufe, la máquina se puede recargar a mano, ya sea con manivela o con una pita.

La pantalla, que normalmente trabaja a color, bajo la luz solar puede trabajar en blanco y negro ahorrando energía. La cámara, micro y antenas permiten hacer videoconferencias con otras máquinas cercanas y acceder a Internet.

Un aspecto muy importante es el software que, por tratarse de una herramienta de aprendizaje, no maneja los programas comerciales de mayor uso. Su sistema operativo está basado en Linux, que es de libre uso, desarrollado por la empresa Red Hat, y puede ser programado en diversos idiomas y escrituras. Está diseñado de manera que facilite el ingreso a Internet y la comunicación por voz e imagen con otras computadoras. Además, ofrece a los niños la posibilidad de modificar los programas y hacer otros nuevos.

VENTANA AL MUNDO
La laptop de OLPC ha sido probada en diversos países con gran éxito. Sus proyecciones como herramienta de enseñanza son enormes. Con acceso a Internet, no importa dónde se encuentre, el niño tiene una ventana al mundo a través de su computadora. Ninguna biblioteca se compara con la abundancia de información disponible en Internet y no hay sistema más fácil de intercambiar información. Si a esto se añade la posibilidad de manejar programas gráficos incluidos en el software y ser programada en cualquier idioma, la XO Laptop representa una revolución en los sistemas de educación.

Si se toma en cuenta que hoy para cualquier actividad se requiere manejar una computadora, es evidente que la brecha entre los que la tienen y los que no la tienen se irá ampliando. La densidad de computadoras con relación a la población está directamente ligada al poder adquisitivo en nivel de ingresos. Los países que tienen más computadoras en relación a la población, también tienen los más altos ingresos per cápita.

Hoy en los países desarrollados, la mayoría, además de tener una computadora en el trabajo, tiene una en casa. El país con mayor densidad es Suiza, con 82 por cada 100 habitantes y los países de Asia cuyas economías han dado el gran salto también tienen una densidad alta: en Singapur hay 62 computadoras por cada 100 personas, en Hong Kong 60 y en Corea del Sur 55. Estas cifras seguirán creciendo, mientras que las computadoras serán más baratas, más versátiles y más indispensables para cualquier actividad.

Como lo dijera en otra oportunidad, la computadora para escolares va a marcar un hito en la historia de las comunicaciones en general y de la enseñanza en particular. Así como la imprenta cambió eventualmente las estructuras sociales, el acceso a la computadora podrá ser instrumental para reducir las brechas económicas que existen hoy. Tengo entendido que en el Perú ya se han hecho experimentos con la laptop XO que han dado muy buenos resultados y que el Ministerio de Educación ha iniciado las gestiones para adquirir las computadoras y hacerlas llegar a los niños. Ojalá este proyecto se haga realidad, porque sería una de las maneras más eficientes de salir del subdesarrollo.

Especificaciones técnicas de la laptop
La última versión de la XO, con un reloj de 433 MHz, tiene una capacidad de 256 MB de RAM y 1 GB de memoria flash. La laptop tiene 24,2 cm de largo, 22,8 cm de ancho, 3 cm de espesor y pesa 1,5 kg.

De material sintético duro, resiste al agua y a la intemperie, y puede caerse de dos metros de altura sin sufrir daño alguno. Aún abierta es impermeable. El teclado tiene 70 teclas con 1,2 mm de profundidad de acción. El cursor se puede manejar con cuatro teclas de dirección o con el dedo en el 'touch pad' y hay un puerto para el mouse.

La pantalla (en la tapa) es de cristal líquido de 19 cm en diagonal (15,2 cm de alto por 11,4 cm de ancho), de color con resolución estándar, 200 dpi (puntos por pulgada). La tapa-pantalla tiene dos antenas WiFi (conexión inalámbrica), parlantes, cámara de video y gira. Hay un enchufe para micrófono y para carga de corriente directa.

Hay varias opciones de batería. Una batería típica es la de NiMH (hidruro de metal y níquel) de 6 voltios y 22 W/hora, con indicador de carga. La batería se puede cargar a mano con manivela o pita.

* Intel (siglas de Integrated Electronics Corporation) es el mayor fabricante de circuitos integrados del mundo. Fundada en 1968, Intel es pionera en la fabricación de semiconductores e inventora de diversos microprocesadores (chips) usados en computadoras.