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Wernher von Braun: El hombre de los misiles

Hace 40 años fallece el físico alemán que desarrolló los cohetes de largo alcance.

Wernher von Braun

(Foto: Archivo)

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Wernher von Braun, el físico alemán que sobrevivió a la Segunda Guerra Mundial (1939-1945), y dentro del régimen de Adolfo Hitler inició la era de los cohetes de largo alcance, fallece el 16 de junio de 1977, hace 40 años. No sabemos si el líder actual de Corea del Norte, Kim Jong-un, sabrá quién es von Braun, pero su afición a los misiles nos asegura que, de saberlo, se convertiría en su principal seguidor.

Sí, este científico alemán desarrolló la industria de la propulsión a reacción en la Alemania de la década de los treinta, colocando a su país a la vanguardia en este campo tecnológico. Perteneció a la sociedad Alemana para el Fomento de la Astronáutica y, además, fue la cabeza visible de un bien montado centro de investigación de cohetes en Peenemunde, en el extremo norte alemán.

Cuando Berlín rendía sus armas ante los aliados, rusos y estadounidenses empezaron la caza de cerebros dentro del territorio germano. Sus aparatos de inteligencia habían olfateado la existencia de centros científicos de alto nivel, en donde las mejores mentes habían dedicado sus últimos años de estudio al invento y el perfeccionamiento de muchas armas y sistemas de defensa militar.


En 1930, como alumno del Instituto de Tecnología de Zurich, empezó a realizar algunos experimentos con proyectiles. Luego, en 1933, como jefe de una estación experimental de cohetes del ejército alemán, creó el primer modelo. Un año después recibió el título de Doctor en Física por la Universidad de Berlín y, ante el interés mostrado por Adolfo Hitler respecto a estos aparatos, von Braun se convirtió en 1936 en el Director de Investigación de Cohetería de Peenemunde.

Von Braun es capturado en 1945 por los occidentales –y junto con otros 120 científicos alemanes-, es enviado a Estados Unidos, donde continúa su carrera, y se unge como el pionero indiscutible de la industria espacial, aún incipiente en esos años.

Ya en su país de origen había logrado perfeccionar una de las primeras bombas volantes, llamada V2 –antecesor de los actuales misiles-, que cayeron sobre Londres en setiembre de 1944, cuando el régimen nazi hacía sus últimos esfuerzos para postergar la derrota final.

Wernher von Braun 2

(Foto: Archivo)

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Alemania lanzó más de 3.600 V2 contra ciudades inglesas, que produjeron más de 6.500 víctimas. Von Braun dirigió, por cierto, un programa de cohetes en Nuevo México. En 1950 comenzó la construcción de un misil de largo alcance, que se probó inicialmente en Cabo Cañaveral, en el año 1953.

En plena Guerra Fría, la competencia de la ingeniería entre rusos y estadounidenses implicó, obligatoriamente, la utilización de sus mejores científicos. El primer golpe lo asestaron los soviéticos con el lanzamiento del Sputnik (1957). Esos años significaron para von Braun, que optó por la nacionalidad estadounidense, una gran oportunidad para su mejor performance.

En 1961 es nombrado director del Centro Espacial de la NASA. Así fue que de los misiles de largo alcance se pasó a las primeras naves espaciales.

A su muerte, El Comercio tituló en primera plana: “Murió Von Braun, pionero de misiles y cohetería espacial”. La nota decía “…Von Braun falleció a los 65 años en un hospital de la ciudad de Alexandria, cerca de Washington”. Además se recordaba que el científico, nacionalizado estadounidense, había sido el creador principal del cohete Saturno V, que llevó a Estados Unidos a la Luna en el programa Apolo (1969).

Wernher von Braun

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Su interés por la cohetería –indica la información- comenzó cuando aún no había cumplido los veinte años, al leer un libro del teórico alemán Hermann Oberth, titulado “El cohete a los espacios interplanetarios”.

Nacido en lo que hoy es territorio polaco (Posen), en 1912, la obra de von Braun parece condenada a oscilar, eternamente, entre la sanción moral por la muerte de civiles ingleses durante la Segunda Guerra Mundial y el reconocimiento a su genialidad por el hito de ver al hombre conquistando la Luna.

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