La selección argentina no tuvo el debut esperado ante una combativa selección de Islandia en la apertura del Grupo D del Mundial. Lionel Messi falló un penal. (Foto: AP)
La selección argentina no tuvo el debut esperado ante una combativa selección de Islandia en la apertura del Grupo D del Mundial. Lionel Messi falló un penal. (Foto: AP)

Los gigantones islandeses, con reducida experiencia internacional, humanizaron a Argentina y a su capitán, Lionel Messi, quien falló un penalti para dejar en empate (1-1) el pulso sostenido en el estadio Spartak de Moscú, con motivo de su puesta de largo en el Mundial Rusia 2018.

En las manoplas de Hannes Halldorsson murió el penalti botado por Leo Messi en el minuto 62 y los otros seis intentos de la selección argentina, carente de mordiente pese a disponer del balón el 73 por ciento del tiempo.

El Argentina-Islandia fue una batalla de estilos entre dos equipos con distinto gusto por el juego y una tradición dispar en Mundiales de fútbol. El bando vikingo es primerizo; el albiceleste, en cambio, se siente urgido por su historia a ceñirse la corona el día 15 de julio en el estadio de Luzhniki.

Así abandonó el estadio Monumental en 1978 y el estadio Azteca en 1986, con un país entregado a Mario Kempes y a Diego Maradona.

Treinta y dos años después -dos finales perdidas mediante, en 1990 y 2014-, el sentir del grupo que dirige Jorge Sampaoli es que deben volver a ilusionar a 40 millones de compatriotas.

Resumen del partido

Se contaron por miles los que tiñeron de celeste y blanco las gradas del moscovita estadio Spartak, ya sobrepasado el gran mazazo de Brasil 2014, cuando el alemán Mario Götze frustró en la prórroga la sonora victoria que todavía añora la generación de Messi.

El atacante barcelonista, privado asimismo de la gloria en tres finales de la Copa América, se volvió unir a 22 compañeros para una batalla que aún no cree perdida. A su sueño se aferra el '10', aun sintiéndose menos candidato a alzar el trofeo que el brasileño Thiago Silva, el español Sergio Ramos o el alemán Manuel Neuer.

Esta Argentina de Sampaoli, que sobre todo es la Argentina de Messi, ha volcado su esencia al gusto de su talento, al toque y al apego por el juego, desde la necesidad de activar a su futbolista más determinante. Y es que a diferencia de su primer rival en Rusia, la escuadra argentina huye del contragolpe y del cuerpo a cuerpo.

Para ese desafío Messi sabe ya que cuenta con su amigo Sergio Agüero. El delantero del Manchester City hizo puntuar un potente zurdazo a los 19 minutos. Fue su primer gol en un Mundial, después de todos los disparos desaprovechados en Brasil y en Sudáfrica, en 2014 y en 2010.

Esa renta no acomodó las piezas del equipo sudamericano, vestido para la ocasión de negro. Color de la elegancia o el duelo, no pudo disimular sus endebles hechuras defensivas.

Tras una primera advertencia de Birkir Bjarnason, el delantero Alfred Finnbogason reclamó su lugar en la naciente historia del fútbol islandés en el minuto 23. El 1-1 castigó el titubeo del cuadro argentino, débil cada vez que el 'ejército' vikingo le retó a través de la velocidad, de la presión y del juego aéreo.

En la estrategia también buscó fortuna la selección austral, con Messi como servidor de Tagliafico y Otamendi. No le sirvió en la primera mitad, pero insistió en la segunda sin suficiente convicción como para lograr despertar a su hinchada, acallada por una propuesta paciente y excesivamente pausada ante unos contrincantes agazapados por delante del portero Hannes Halldorsson.

Ever Banega reemplazó a Lucas Biglia en el minuto 54 para enmendar la monotonía. Pudo hacerlo Messi en el minuto 62, en un penalti cometido por Hordur Magnusson sobre Maximiliano Meza.

El '10' lo lanzó a media altura, por su izquierda, y Halldorsson se lo negó para volver a dejar la imagen de un genio humanizado en los 11 metros, como en la última final de la Copa América.

Un sonoro "¡Messi, Messi, Messi!" fue la respuesta los suyos, pero nadie lo agradeció. Argentina no despertó.

“No somos favoritos”, repiten al unísono el capitán Lionel Messi, sus compañeros y hasta la directiva. Y no por falsa modestia.

“Somos realistas, tuvimos un proceso complicado… Nos costó clasificar y sufrimos hasta el último partido así que es bueno que lleguemos con tranquilidad y pensando en ir partido a partido”, dijo el astro del Barcelona y máximo artillero del seleccionado con 64 goles. Messi no ha ganado ningún título de los grandes torneos con su país y dio a entender que si no lo consigue en Rusia podría despedirse del seleccionado. “Un buen mundial sería estar entre los cuatro primeros”, apuntó.

Messi, que cumplirá 31 años durante la competencia, podría no haber jugado su cuarto Mundial si mantenía firme la renuncia al seleccionado tras la derrota ante Chile en la Copa Centenario de 2016, un año después de sucumbir ante el mismo rival en partido por el título de la Copa América.

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El técnico Jorge Sampaoli lleva apenas un año en el cargo, que antes ocuparon Gerardo Martino y Edgardo Bauza, víctimas de la crisis institucional que vivió la federación nacional hace poco y que puso en riesgo la clasificación a Rusia.

En la previa, Argentina perdió al arquero Sergio Romero y al mediocampista Manuel Lanzini, ambos por lesiones de rodilla. Perdió por goleada un amistoso con España y suspendió otro contra Israel en Jerusalén debido a las protestas y amenazas de boicot de grupos pro-palestinos.

Pese a todos estos contratiempos Sampaoli afirmó el viernes que “llegamos con el equipo muy consolidado detrás de una idea. Hemos logrado afianzarnos conceptualmente”.

“Espero una Argentina decidida, convencida de que sigue siendo una potencia futbolística”, dijo en la rueda de prensa previa al partido.

Fixture Argentina

Durante el período entre mundiales, Islandia dio el mayor salto de su historia futbolística, mérito de una planificada política de Estado que empezó con la construcción de canchas cubiertas para que el deporte se practique aún durante el más crudo invierno.

Hace dos años llegó a los cuartos de final de la primera Eurocopa que jugó en su historia, eliminando a Inglaterra en la ronda previa. Y ahora ganó un inédito boleto para el Mundial, como primero de su grupo.

“Para nosotros es fantástico enfrentar a un equipo así. Lo estamos esperando hace tiempo”, afirmó el volante creativo Gylfi Sigurdsson, quien superó una lesión de rodilla. “Creo que cualquier cosa es posible en el fútbol. Lo mostramos en Francia (por la Eurocopa). Claro que podemos ganar. Pero sabemos que la Argentina es un equipo fuerte. Va a ser difícil”.

Fixture Islandia

Al margen de antecedentes y penurias, Argentina carga con la obligación del triunfo. Por ello Sampaoli plantará un equipo ofensivo para descifrar el enigma que le propondrá Heimar Hallgrimsson pero sin subestimar su especial virtud en el juego aéreo, teniendo en cuenta que Islandia es una de las selecciones con mayor altura del mundial.

Sampaoli confirmó a Wilfredo Caballero, el veterano arquero de 36 años y suplente del Chelsea, como reemplazante de Romero, quien fue titular en los dos últimos mundiales. Caballero recién debutó en Argentina en un amistoso contra Italia en marzo pero el entrenador priorizó su ductilidad para salir jugando por abajo. Los centrales Nicolás Otamendi y Marcos Rojo tendrán la responsabilidad de la marca y control aéreo de Islandia.

Los laterales Eduardo Salvio y Nicolás Tagliafico serán la descarga para abrir espacios por las bandas, mientras Lucas Biglia y Javier Mascherano, jugador con récord de presencias en el seleccionado (143), se repartirán el mediocampo. Maximiliano Meza —el único futbolista de la liga argentina en el once titular—y Ángel Di María escoltarán a Messi y adelante Sergio Agüero, ya recuperado de una lesión en la rodilla que sufrió en marzo.

“Esta formación es la que necesita el equipo para arrancar la Copa del Mundo”, indicó el estratega argentino, que dirigirá su segundo Mundial después de Chile hace cuatro años. “Había que establecer rendimientos compatibles entre sí y el tener un jugador como Leo (por Messi), hay que conocer muy bien cuando decide cada jugada”.

A priori, Islandia es el rival más accesible del grupo para el dos veces campeón del mundo, que luego se medirán con Croacia y Nigeria.

“Preparamos este partido con mucho respeto porque Islandia es un equipo que nos puede hacer pasar un mal momento”, advirtió Sampaoli. “Un equipo duro para entrar porque mete mucha cantidad de gente...aprovechan muy bien los segundos balones, pelotas paradas, laterales, hemos trabajado en ese punto”.

El fútbol siempre da margen para lo inesperado dentro de una cancha de fútbol. Pero en las tribunas, los fanáticos Vikingos prometen opacar a los apasionados hinchas argentinos con su peculiar forma de alentar liderados por el capitán Aron Gunnarsson, abriendo los brazos y aplaudiendo seguido, de un grito al unísono.