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Un 'apocalipsis' volcánico dio comienzo a la era de los dinosaurios

Una serie de erupciones que duró un millón de años habría causado la extinción que convirtió a los dinosaurios en la especie dominante de la Tierra, afirma un reciente estudio

Dinosaurios

No se sabe por qué los dinosaurios sobrevivieron a la extinción masiva del Triásico. (Foto: AFP/University of Toronto / Julius Csotonyi)

AFP

Una serie de erupciones volcánicas que duró aproximadamente un millón de años desempeñó un papel clave en la extinción en masa ocurrida en el período Triásico, y que provocó el inicio de la era de los dinosaurios. Así lo indica un estudio publicado en la revista especializada "Proceedings of the National Academy of Sciences".

La investigación, realizada en la Universidad de Oxford (Reino Unido) y dirigida por el geoquímico Lawrence Percival, se centró en la extinción del Triásico -hace aproximadamente 200 millones de años- y en la era de los dinosaurios, que vino después.

Este evento se convirtió en una de las mayores extinciones en masa de la vida animal registrada, que incluyó a grandes reptiles similares a los cocodrilos y a varios invertebrados marinos. Además, causó cambios en la vegetación de la Tierra.

Aunque sigue siendo un misterio por qué los dinosaurios sobrevivieron a esa extinción masiva, sustituyeron a las especies dominantes de la época.

-Destrucción volcánica-

Esta extinción en masa se vinculó durante mucho tiempo con una liberación grande y abrupta de dióxido de carbono (CO2) en la atmósfera, pero la fuente exacta de esta emisión sigue siendo desconocida.

Sin embargo, esto podría haber cambiado. Tras analizar rocas de cuatro continentes de la Provincia Magmática del Atlántico Central (CAMP) que datan de este tiempo turbulento, investigadores detectaron altos niveles de mercurio.

Cuando los volcanes entran en erupción, emiten rastros de mercurio en las columnas de gas que se elevan hacia el cielo. Esto se extiende a través de la atmósfera antes de ser depositado en sedimentos en el suelo, donde permanece durante millones de años.

A través del contenido de mercurio de las rocas sedimentarias que datan de este período de extinción, los investigadores revelaron vínculos claros entre el CAMP y la extinción final del Triásico.

Cinco de los seis depósitos de sedimentos estudiados, procedentes del Reino Unido, Austria, Argentina, Groenlandia, Canadá y Marruecos, mostraron un gran aumento en el contenido de mercurio a partir de la extinción triásica, con topes observados entre el horizonte de extinción y el límite triásico-jurásico, que ocurrió aproximadamente 200.000 años después.

Estas elevadas emisiones de mercurio también coincidieron con aumentos previamente establecidos en las concentraciones atmosféricas de CO2, lo que indica -según los investigadores- la liberación de CO2 procedente de la desgasificación volcánica.

"Esta investigación fortalece en gran medida el vínculo entre la extinción en masa del Triásico y las emisiones volcánicas de CO2. Esta nueva evidencia de emisiones episódicas de CO2 volcánico como el probable impulsor de la extinción mejora nuestra comprensión de esta actividad y, potencialmente, de otros episodios de cambio climático en la historia de la Tierra", aseguró Percival.

De acuerdo a este trabajo, las erupciones podrían haber sido provocadas por vibraciones, pero el alcance global y el impacto potencial de estos episodios sigue siendo un misterio.

Fuente: EFE

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