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Científicos descubren 18 planetas del tamaño de la Tierra fuera del Sistema Solar

Nuevo método permitió detectar pequeños mundos que habían pasado desapercibidos

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(Imagen: NASA/NOAA/GSFC/Suomi NPP/VIIRS/Norman Kuring)

Un equipo de científicos alemanes descubrió 18 planetas del tamaño de la Tierra más allá del Sistema Solar con un nuevo método, informó el Instituto Max Planck.

De acuerdo al comunicado de la institución, entre estos mundos uno es el más pequeño hallado hasta el momento (69% del tamaño de  nuestro planeta) y otro podría tener las condiciones necesarias para albergar vida.

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Los investigadores afirman que estos mundos pasaban desapercibidos con los métodos tradicionales debido a su pequeño tamaño, ya que de 4.000 exoplanetas conocidos, el 96% son mucho más grandes que la Tierra.

Como se conoce, los científicos usan el método de tránsito para hallar nuevos planetas: buscan caídas en el brillo de las estrellas, esto sucede cuando un objeto pasa delante de ellas. Este procedimiento ayuda en la detección de planetas grandes, pues debido a su tamaño generan variaciones importantes en el brillo de las estrellas.

Las dificultades se presentan cuando un planeta más pequeño transita delante de su estrella: muchas veces su efecto en el brillo es imperceptible o se confunde con las fluctuaciones normales de los astros, lo que dificulta su detección.

"Nuestro nuevo algoritmo ayuda a dibujar una imagen más realista de la población de exoplanetas en el espacio. Este método constituye un importante paso adelante, especialmente en la búsqueda de planetas similares a la Tierra", señala Michael Hippke, del Observatorio Sonneberg, que formó parte del estudio.

Los investigadores usaron datos obtenidos por el telescopio espacial Kepler y gracias al nuevo método hallaron los 18 planetas, que en su mayoría son los más pequeños de sus sistemas.

Ahora esperan que al analizar más datos de Kepler puedan hallar más de 100 mundos del tamaño de la Tierra.

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