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La inmensa y compleja nave que la NASA quiere construir para buscar planetas como la Tierra | VIDEO

La agencia espacial trabaja en una tecnología que permita mantener a dos naves sincronizadas en el espacio con el objetivo de detectar exoplanetas de manera directa

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(Imagen: NASA)

Científicos de la NASA trabajan en un ambicioso proyecto que busca usar la tecnología de formación de aeronaves en vuelo para buscar planetas similares a la Tierra desde el espacio. 

Los miembros del Exoplanet Exploration Program (ExEP) del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA esperan usar la tecnología llamada Starshade para observar más allá de nuestro Sistema Solar y detectar planetas que puedan albergar vida.

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Una futura misión de Starshade contaría con dos naves espaciales: una de ellas sería un telescopio que buscará los planetas que orbitan estrellas fuera de nuestro Sistema Solar; la otra nave espacial volaría a unos 40,000 kilómetros frente a ella, generando una sombra que bloquearía la luz de las estrellas para así poder analizar de una manera adecuada estos mundo.

Un informe de la NASA muestra un prototipo en el que la nave destinada a hacer la sombra se desplegaría como una flor. Ambas naves deben permanecer alineadas para poder funcionar, ya que si esto no sucede, la luz de las estrellas empañaría la visión del telescopio, lo que impediría que se puedan detectar los exoplanetas.

"Las distancias de las que estamos hablando para la tecnología de Starshade son difíciles de imaginar", señala Michael Bottom, ingeniero de JPL.

"Si imaginamos que la nave "flor" es del tamaño de una montaña rusa, el telescopio sería del tamaño de un borrador de lápiz y estarían separadas aproximadamente 100 kilómetros. Ahora imagine que esos dos objetos flotan libremente en el espacio soportando pequeños tirones y empujones de la gravedad y otras fuerzas", explica.

La complejidad del proyecto reside en que será necesario que ambas naves estén alineadas dentro de un margen de unos 2 milímetros.

¿Por qué es importante este proyecto? Los exoplanetas que se conocen hasta el momento han sido identificados de manera indirecta, gracias al método de tránsito, por ejemplo, que detecta la presencia de un planeta cuando pasa frente a su estrella madre y provoca una caída temporal en su brillo. Solo en pocos casos los científicos han tomado imágenes directas de los exoplanetas.

Por ello, para los astrónomos bloquear la luz de las estrellas es clave para realizar imágenes más directas y, finalmente, para llevar a cabo estudios de las atmósferas planetarias o encontrar pistas sobre las características superficiales de mundos rocosos. Tales estudios tienen el potencial de revelar signos de vida más allá de la Tierra.

Los científicos de la NASA creen que en un futuro no tan lejano se podrá contar con una tecnología que permita realizar este proyecto, pues en la actualidad ya se han dado los primeros pasos. Por ello, la agencia aún no habla de fechas específicas para este proyecto.

"Para mí, este es un buen ejemplo de cómo la tecnología espacial se vuelve cada vez más extraordinaria al basarse en sus éxitos anteriores", afirma Phil Willems, gerente de la actividad de Desarrollo de Tecnología de Starshade de la NASA.

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