La francesa Emmanuelle Charpentier y la estadounidense Jennifer Doudna recibieron el galardón por sus investigaciones sobre las “tijeras moleculares”, capaces de modificar los genes humanos. (Imagen: The Nobel Prize, The Royal Swedish Academy of Sciences, Johan Jarnestad)
La francesa Emmanuelle Charpentier y la estadounidense Jennifer Doudna recibieron el galardón por sus investigaciones sobre las “tijeras moleculares”, capaces de modificar los genes humanos. (Imagen: The Nobel Prize, The Royal Swedish Academy of Sciences, Johan Jarnestad)
Redacción EC

El ha sido otorgado a “por el desarrollo de un método para la edición del genoma”, informó la Academia de Ciencias de Suecia.

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Ambas descubrieron una de las herramientas más afiladas de la tecnología genética: las tijeras genéticas CRISPR / Cas9. Con esta, los investigadores pueden modificar el ADN de animales, plantas y microorganismos con una precisión extremadamente alta.

Esta tecnología ha tenido un impacto revolucionario en las ciencias de la vida, está contribuyendo a nuevas terapias contra el cáncer y puede hacer realidad el sueño de curar enfermedades hereditarias.

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La francesa Charpentier es actualmente directora de la Unidad Max Planck de Ciencia de los Patógenos en Berlín. Mientras que la estadounidense Doudna es profesora en Berkeley e investigadora en el Howard Hughes Medical Institute.

Emmanuelle Charpentier y Jennifer A. Doudna ganaron el Nobel de Química 2020. (Imagen: The Nobel Prize / Twitter)
Emmanuelle Charpentier y Jennifer A. Doudna ganaron el Nobel de Química 2020. (Imagen: The Nobel Prize / Twitter)

Modificar el ADN

Si la terapia genética consiste en introducir un gen normal en las células que tienen un gen con problemas, como si fuera un caballo de Troya, para que haga el trabajo del gen que no funciona, CRISPR va más lejos: en lugar de añadir un gen, modifica el gen existente.

“La posibilidad de cortar el ADN donde se quiera ha revolucionado las ciencias moleculares. Solo la imaginación fija los límites del uso de esta herramienta”, dijo el jurado del premio.

Con las tijeras genéticas CRISPR, los investigadores pueden modificar el ADN de animales, plantas y microorganismos con una precisión extremadamente alta. (Foto: Getty)
Con las tijeras genéticas CRISPR, los investigadores pueden modificar el ADN de animales, plantas y microorganismos con una precisión extremadamente alta. (Foto: Getty)

Su uso es fácil, barato y permite a los científicos ‘cortar’ el ADN exactamente donde quieren, para por ejemplo corregir una mutación genética y curar una enfermedad rara.

El descubrimiento es reciente pero ha sido citado desde hace algunos años como candidato al Nobel.

Descubrimiento inesperado

Como suele ocurrir en la ciencia, el descubrimiento de estas tijeras genéticas fue inesperado. Durante los estudios de Emmanuelle Charpentier sobre Streptococcus pyogenes, una de las bacterias que más daño causan a la humanidad, descubrió una molécula previamente desconocida, el ARNtracr. Su trabajo mostró que el ARNtracr es parte del antiguo sistema inmunológico de las bacterias, CRISPR / Cas, que desarma los virus al escindir su ADN.

Charpentier publicó su descubrimiento en 2011. El mismo año inició una colaboración con Jennifer Doudna, una bioquímica experimentada con un vasto conocimiento del ARN. Juntas lograron recrear las tijeras genéticas de las bacterias en un tubo de ensayo y simplificaron los componentes moleculares de las tijeras para que fueran más fáciles de usar.

El Premio Nobel de Química 2020 ha sido otorgado a Emmanuelle Charpentier y Jennifer A. Doudna "por el desarrollo de un método para la edición del genoma". (Imagen: The Nobel Prize, The Royal Society, AFP)
El Premio Nobel de Química 2020 ha sido otorgado a Emmanuelle Charpentier y Jennifer A. Doudna "por el desarrollo de un método para la edición del genoma". (Imagen: The Nobel Prize, The Royal Society, AFP)

En un experimento que hizo época, luego reprogramaron las tijeras genéticas. En su forma natural, las tijeras reconocen el ADN de los virus, pero Charpentier y Doudna demostraron que podían controlarse para poder cortar cualquier molécula de ADN en un sitio predeterminado. Donde se corta el ADN, es fácil reescribir el código de la vida.

Usos en otros ámbitos

Desde que Charpentier y Doudna descubrieron las tijeras genéticas CRISPR / Cas9 en 2011, su uso se ha disparado. Esta herramienta ha contribuido a muchos descubrimientos importantes en la investigación básica, y los investigadores de plantas han podido desarrollar cultivos que resisten el moho, las plagas y la sequía.

En medicina, se están realizando ensayos clínicos de nuevas terapias contra el cáncer, y el sueño de poder curar enfermedades hereditarias está a punto de hacerse realidad. Estas tijeras genéticas han llevado las ciencias de la vida a una nueva época y, en muchos sentidos, están aportando el mayor beneficio a la humanidad.

Fuente: Agencias

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