Diego Suárez Bosleman

Periodista de Ciencia y Tecnología

diego.suarez@comercio.com.pe

Sin duda, este año ha estado marcado por una intensa crisis política nacional que –finalmente– condujo al cierre del Congreso, y a una serie de presuntos destapes de corrupción. Aun así, no podemos dejar de lado a la ciencia, la cual nos ha dejado grandes sorpresas, buenas y malas. Así lo revela la revista “Science” en su listado de los avances y retrocesos científicos del . Hagamos un análisis de este.

UNA IMAGEN QUE TARDÓ MÁS DE UN SIGLO

En abril de este año se publicó una imagen que tardó más de un siglo en concretarse: la de un agujero negro. Fueron necesarios varios radiotelescopios, científicos de 40 países y años de estudio para registrar por primera vez este fenómeno, predicho por Albert Einstein en su teoría de la relatividad general (1915). Por eso no sorprendió que este hallazgo haya sido elegido por “Science” como el .

El agujero negro es uno de los objetos más extraños que el ser humano ha conceptualizado. En primer lugar, es invisible, pues se trata de una región que absorbe todo a su paso, incluso la luz; es decir, es pura oscuridad.

Para captarlo, se empleó el llamado Telescopio del Horizonte de Eventos (EHT, por sus siglas en inglés), que formó una red de ocho radiotelescopios terrestres alrededor del mundo. Esto dio lugar a un instrumento con una resolución angular suficiente para leer un periódico de Nueva York desde un café en París. Asimismo, se desarrolló un algoritmo para convertir todos los datos del EHT en imágenes.

El resultado: la sombra del agujero negro de la galaxia Messier 87 –ubicada a 55 millones de años luz de la Tierra– rodeada por un halo de luz.

EL ROSTRO DE UN PARIENTE LEJANO

Aunque los especialistas de “Science” eligieron como ganadora a la imagen del agujero negro, la mayoría de los lectores votó por otro hallazgo: la recreación del rostro de un denisovano, un pariente lejano de la humanidad.

La historia de este logro comenzó hace casi 40 años, cuando un monje budista encontró una extraña mandíbula en la cueva Baishiya Karst, en el límite de la meseta tibetana. El resto fue donado a especialistas, pero no supieron qué hacer con este. Finalmente, en mayo de este año, científicos usaron un nuevo método para analizar proteínas antiguas y determinaron que la extraña mandíbula le pertenecía a un denisovano, un misterioso ancestro humano que se extendió por Asia hasta hace unos 50.000 años, casi al mismo tiempo que los neandertales.

Luego, en setiembre, la información obtenida de estos análisis se combinó con los datos del ADN de una niña denisovana, cuyo meñique fue encontrado en Siberia. Esto permitió recrear su rostro y tener una idea de cómo era su cuerpo.

FUEGO EN EL PULMÓN DEL MUNDO

Como mencionamos al inicio, no todo fue bueno. Según el Instituto Nacional de Investigaciones Espaciales (INPE) de Brasil, entre enero y agosto del 2019, los incendios forestales en dicho país sudamericano aumentaron en más de un 80%, con respecto al mismo período del 2018. Lo más preocupante aún es que casi la mitad de estos incendios (44%) ocurrió en la Amazonía brasileña.

Miles de kilómetros cuadrados del llamado pulmón del mundo se han consumido este año. Muchos acusan al presidente de Brasil, Jair Bolsonaro, de establecer políticas que impulsan el desarrollo agrícola en la Amazonía y que reducen el presupuesto para la protección del medio ambiente.

UNA EPIDEMIA QUE NO DEBERÍA DARSE

Siguiendo con lo negativo, “Science” menciona también el resurgimiento del sarampión. Esta enfermedad, para la cual hay una vacuna, tuvo varios brotes en EE.UU., con 1.276 casos identificados, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades del país norteamericano. Se trata de la cifra más alta desde 1992.

A escala mundial, hubo 25% más diagnosticados con sarampión que en el 2018 y más del doble de lo registrado en el 2017. No obstante, la Organización Mundial de la Salud (OMS) estima que las cifras son probablemente mayores.

La desinformación y el temor injustificado a las vacunas habrían sido algunos de los principales factores que llevaron a la aparición de brotes de sarampión en todo el globo.

OTROS ACONTECIMIENTOS

LA ERA CUÁNTICA La computadora cuántica de Google completó en 200 segundos cálculos que una computadora convencional tardaría 10.000 años en terminar.

UN MEJOR DESARROLLO Un equipo de especialistas desarrolló un suplemento de bajo costo y fácil de obtener que estimula el crecimiento de bacterias intestinales beneficiosas.

CRUZANDO EL ESPACIO La sonda New Horizons sobrevoló Arrokoth, un objeto que está a unos 6.600 millones de kilómetros de la Tierra, en una región más allá de Neptuno llamada cinturón de Kuiper.