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Módulo Dragon de SpaceX: cómo es la nave que busca llevar astronautas a la Estación Espacial Internacional

El Dragon emplea infraestructura que ya se usó para las misiones Apollo a la Luna, aunque con grandes modificaciones.

El vuelo de prueba de la nueva cápsula de SpaceX con capacidad de llevar una tripulación logró acoplarse con éxito a la Estación Espacial Internacional (EEI).

El módulo Dragon, lanzado el sábado por la empresa SpaceX logró la maniobra de acople autónomo poco antes de las 11:00 GMT.

Es la más reciente de una serie de pruebas que la cápsula debe pasar para recibir el visto bueno de la NASA para transportar seres humanos.

En esta ocasión, nave transporta un maniquí y 90 kilos de provisiones.

Desde que puso fin a su programa de transbordadores en 2011, Estados Unidos ha dependido de las naves Soyuz de Rusia para poner sus astronautas en el espacio. 

Todavía sin tripulantes, la empresa de Elon Musk espera que esta misión sirva para que la NASA apruebe el sistema para llevar astronautas al espacio.

Para Musk, es un paso de vital importancia hacia los vuelos comerciales espaciales.

El Dragon fue lanzado desde Florida en horas de la madrugada.

El Dragon fue lanzado desde Florida en horas de la madrugada. (Foto: Reuters)

El módulo Dragon despegó a las tres de la mañana.

El módulo Dragon despegó a las tres de la mañana. (Foto: NASA)

El lanzamiento del módulo Dragon es clave para SpaceX y sus aspiraciones de llevar personas a la Estación Espacial Internacional.

El lanzamiento del módulo Dragon es clave para SpaceX y sus aspiraciones de llevar personas a la Estación Espacial Internacional. (Foto: Reuters)

El Space X Falcon 9 con la cápsula Dragon despegó desde la histórica plataforma 39A de Cabo Cañaveral (Florida) cerca de las tres de la mañana (8:00 GMT). 

El ascenso, de 11 minutos, puso a la Dragon camino a la Estación Espacial Internacional, donde llegó este domingo y se acopló con éxito

La cápsula es una variante de la nave de carga hacia la Estación Espacial Internacional (EEI) de Space X. 

A diferencia de su versión de carga, el módulo Dragon cuenta con sistemas de soporte vital, obviamente, así como aceleradores más potentes para impulsar la nave si algo falla al lanzar el cohete.

También tiene cuatro paracaídas en lugar de los tres con los que se controla el regreso a la Tierra del cohete de carga.

Dragon caerá al Atlántico cerca del Centro Kennedy de Cabo Cañaveral. 

Quién es Ripley

Debido a que es solo una prueba, la nave despegó sin astronautas. Pero no salió vacía.

En su interior, con traje de astronauta, estaba Ripley, un maniquí lleno de sensores como los que se usan en los test de accidentes de autos.

El Dragon emplea infraestrcutura que ya se usó para las misiones Apollo a la Luna, aunque con grandes modificaciones.

El Dragon emplea infraestructura que ya se usó para las misiones Apollo a la Luna, aunque con grandes modificaciones. (Foto: Space X)

El módulo Dragon despegó a las tres de la mañana.

Ripley lleva un micrófono para grabar lo que oirían los astronautas en el módulo Dragon. (Foto: SpaceX)

La misión de Ripley es recopilar la mayor cantidad de datos posible para saber cómo afectaría a un humano el viaje.

¿Y por qué se llama Ripley? La respuesta está en la serie de películas de Alien.

¿Cómo es la misión?

Después de entrar en órbita, Dragon se dirigió a la EEI usando sus propios propulsores.

Una de las grandes diferencias de esta misión y las de carga es la manera en que se aproxima y acopla a la EEI.

Space X

(Imagen: SpaceX)

Los de carga son agarradas por un brazo robótico y atraídas al punto de atraque.

Pero Dragon se aproximó al muelle de acople de manera automática utilizando sus computadoras y sensores para guiarse.

Los astronautas abordo de la ISS observaron cuidadosamente a través de cámaras de alta definición para asegurarse de del correcto procedimiento y poder intervenir en caso de que algo fallara.

La cápsula avanzó lentamente hacia la estación, efectuando una serie de paradas programadas.

La astronauta estadounidense Anne McClain y su colega canadiense David Saint-Jacques supervisaban las acciones desde la gran ventana saliente de la estación, conocida como la cúpula. Ellos tenían instrumentos que les permitían ordenar a Dragon a frenar, retroceder y hasta abortar la maniobra.

El acople se logró con un nuevo sistema de aro de conexión adaptado al módulo Harmony de la EEI. El procedimiento se pudo seguir paso a paso en la cuenta de Twitter de la NASA.

¿Cómo ha cambiado la NASA?

Es decir, la NASA básicamente trabaja con contratistas para transportar a sus astronautas al espacio.

En el pasado, los ingenieros de la agencia estatal tenían el control absoluto de todos los aspectos de las naves que diseñaba.

Ahora los funcionarios de la NASA siguen supervisando cada paso, pero con un enfoque menos costoso para sus arcas.

Los módulos de Boeing y SpaceX compiten en su carrera para llevar astronautas a la EEI.

Los módulos de Boeing y SpaceX compiten en su carrera para llevar astronautas a la EEI. (Foto: NASA)

Pero la relación con el sector privado en la industria aeroespacial ha cambiado por completo.

En cualquier caso, el administrador de la NASA, Jim Bridenstine, enfatizó que aunque su país vuelva a tener un sistema de transporte de astronautas, eso no implica que termine la cooperación con Rusia.

"Queremos asegurarnos de que seguimos con nuestra cooperación con Rusia, que ha sido muy fuerte por bastante tiempo, desde la era del Apollo y el Soyuz", dijo.

"Pero también queremos tener nuestra propia vía para ir y regresar de la EEI, y tener esta fuerte asociación en la que ellos pueden salir en nuestras naves y nosotros en las de ellos".

Hito para Musk

Para la empresa californiana, la misión de este fin de semana es un hito clave en su corta historia.

Musk, empresario del mundo de la tecnología, fundó SpaceX con la idea del turismo espacial.

Musk quiere ser un pionero en el turismo espacial.

Musk quiere ser un pionero en el turismo espacial. (Foto: Reuters)

"Han pasado 17 años para llegar a este punto. Para ser honesto, estoy emocionalmente algo agotado porque ha sido muy estresante", le dijo a periodistas tras el lanzamiento el sábado.

"Nuestro foco ha sido satisfacer las necesidad de la NASA pero una vez Dragon esté operativo, creo que trataremos de conseguir clientes comerciales, algo con lo que la NASA ha sido de gran apoyo", agregó.

Bob Behnken (i) y Doug Hurley (d) esperan estar a mandos de la nave en julio.

Bob Behnken (i) y Doug Hurley (d) esperan estar a mandos de la nave en julio. (Foto: NASA)

Musk dijo que entre esos clientes podría haber personas que viajen a la EEI, como han hecho con el Soyuz en el pasado.

Además, el empresario está desarrollando un sistema mucho mayor con la ambición de llevar seres humanos a la Luna y Marte.

Sigue en periodo de prueba, pero es la gran esperanza de Estados Unidos para volver a tener una manera de poner a un astronauta en el espacio sin depender de Rusia.

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